Recursos Covid-19: ¿Qué es un oxímetro de pulso? ¿Por qué están funcionando mal?

La oximetría de pulso se usa para medir el nivel de oxigenación de la sangre. Es una medida fácil, no invasiva e indolora de cuán bien se mueve el oxígeno desde los pulmones hasta las partes de tu cuerpo más alejadas de tu corazón, como los brazos y las piernas. Se coloca un dispositivo con forma de clip, la sonda, en un dedo o un lóbulo de la oreja. Hoy en día, el modesto oxímetro de pulso o pulsioxímetro (hoy cuesta alrededor de $ 60, $ 20 antes de la pandemia) se está convirtiendo en una estrella. Para una persona sana, la sonda debe arrojar una lectura de 95 o más. Sorprendentemente, las personas que están enfermas con Covid-19 parecen arrojar valores muy bajos durante el tiempo en que aparentemente todavía están bien. ¿Qué está pasando? Para entenderlo, tenés que prestar atención a cómo funciona el dispositivo.


¿Qué mide el oxímetro de pulso? Mide la absorción de luz. En circunstancias normales, te informa sobre la fracción de hemoglobina -la proteína en la sangre que transporta el oxígeno- que está cargada de oxígeno. ¿Cómo lo hace? Aprovecha la diferencia en los espectros de absorción de luz que se dan entre el espectro de la hemoglobina cargada con oxígeno y el espectro de hemoglobina desoxigenada. Lo que obtenés, después de un cálculo realizado por la mini computadora en el dispositivo, es una estimación de la saturación de oxígeno de la hemoglobina arterial o SpO2 arterial.


Figura: Espectros de absorción de hemoglobina oxigenada (rojo) y desoxigenada (azul).


Parece que el virus que causa Covid-19 afecta al cuerpo de una manera extraña, por lo que el oxímetro ya no puede estimar correctamente la SpO2 arterial.
En el futuro, los investigadores descubrirán qué es lo que cambió, por qué este método ya no provee una estimación aproximada del porcentaje de sangre que se oxigena. ¿Qué puede haber cambiado? Seguramente no las propiedades relativas a la absorción de luz por parte de la hemoglobina. ¿Hay algo más en la sangre que afecte la absorción de luz? Entre las muchas cosas que el virus destruye en el cuerpo, la sangre es una más. Los jóvenes sufren derrames cerebrales, ni bien se elimina un coágulo de sangre, aparecen muchos otros.


Un oxímetro puede ayudar a determinar si una persona enferma está afectada por Covid-19 y no por un virus de la gripe, porque la gripe no afecta el rendimiento del oxímetro de pulso. No te olvides de contar con baterías de repuesto, a veces un dispositivo funciona mal porque la batería tiene baja la carga.


Tengo mi humilde oxímetro de pulso en casa. Espero no tener que usarlo para nada en el futuro cercano, pero es el tipo de cosas que es bueno tener a mano, junto con un termómetro, acetaminofeno (paracetamol), curitas y crema antibiótica.


En todo el mundo, algunos científicos están trabajando arduamente para diseñar vacunas efectivas y seguras. Otros científicos están tratando de identificar antivirales efectivos y diseñar nuevos antivirales. Mientras tanto, el distanciamiento social, lavarse las manos, quedarse en casa es lo que nos puede mantener a salvo.

Las afirmaciones en esta página no han sido evaluadas por la FDA y no están destinadas a diagnosticar, curar, tratar o prevenir ninguna enfermedad. Hannah Sivak NO es doctora en medicina, aunque está mejor informada que algunas personas que hacen sugerencias sobre cuestiones de salud en la televisión. Escuchá a la ciencia, no a los charlatanes.

 

Traducido por la Dra Cecilia Hidalgo.

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